Kaimaansa kovempi

Kymmenen vuotta sitten Ässien hyökkäyskalustoon kuului tamperelaissyntyinen Mika Niemi. Vuoden Padassa viihtyneen Niemen tie on vienyt täksi kaudeksi Lempäälän Kisasta Suomisarjan Pyryyn.

33-vuotiaan Tappara-kasvatin ura on siis loppusuoralla. Kohti parhaita pelivuosiaan on sen sijaan menossa Ässien historian toinen Mika Niemi. Kaudella 2009–2010 SM-liigassa debytoinut Niemi on pelannut koko uransa Ässissä. Tämän syksyn kiekollisesti taitava Niemi on aloittanut vahvasti. 26-vuotiaan ykkössentterin syötöt ovat löytäneet lupaavasti ketjun laiturit. 
– Olen kohtalaisen tyytyväinen alkukierrosten pistetahtiin. Laukoa kannattaisi silti enemmän. Pitää kuitenkin nähdä pisteiden taakse, pyrkimyksenä on löytää suorituksiin tasaisuus ja pelata illasta toiseen kokonaisvaltaisesti hyvällä tasolla, sanoo Niemi.

Pitkässä sarjassa eteen tulee väistämättä myös huonompia hetkiä. Näin kävi viime viikolla.
– Takana on vasta 12 kierrosta, joten ollaan vasta alkumetreillä. Kovassa ottelurumbassa tappioita ei pidä jäädä märehtimään. Valmennus on korostanut, että fokuksen on oltava tiukasti vain seuraavassa vaihdossa. Sillä asenteella lähdemme myös tänään Vaasaan Sportin kaatoon, painottaa Niemi.

Niemi on pelannut alkukauden 19 ja puolen minuutin keskiarvolla. Hän kertoo olevansa nyt kokopäiväinen urheilija ja nauttivansa pelaamisesta enemmän kuin koskaan.

– Olen fyysisesti huippukunnossa, paremmassa kuin ehkä koskaan. Kroppa on kieltämättä kovilla, mutta jaksan painaa entistä vauhdikkaammin täydet minuutit. Hyvän kunnon takana on ennen kaikkea täysipainoinen harjoittelu, mutta olen sisäistänyt myös muut huippu-urheilijan oleelliset elementit. Levolla ja ravinnolla on yllättävän suuri merkitys kokonaisuuteen. Myös lihashuoltoon on kolmen-neljän ottelun viikkotahdilla panostettava huolella, korostaa Niemi.

Viime kauden Niemi aloitti Ässien ykkösketjussa Niklas Hagmanin ja Dragan Umicevicin rinnalla. Siitä tie vei kakkosvitjan keskelle. Niemen paikalle ykköseen nousi loppusyksystä Henri Heino.
– Heino on erinomainen esimerkki siitä, miten tärkeää pyyteetön ja kova työteko on. Hän on malliesimerkki pelaajasta, joka paiskii duunia joukkueen menestyksen eteen, sanoo Niemi.

Patapaitoja toistamiseen valmentava Pekka Rautakallio on korostanut tinkimättömän työteon, tiiviin puolustamisen ja illasta toiseen yrittämisen tärkeyttä.
– Rocky ohjaa joukkuetta vankalla kokemuksellaan ja näkemyksellään. Elämme hetkessä. Emme mieti tulevia vaan yritämme keskittyä tekemään asiat huolellisesti, sanoo Niemi.

Perjantaina
17.10. Ässät–SaiPa
Lauantaina 
18.10. TPS–Ässät

Aina Padassa
Mika Niemi
on koko pelaajauransa ajan kantanut patapaitaa. 2007–2008 Niemi voitti jääkiekon A-nuorten SM-liigan piste- ja syöttöpörssin.
Vuonna 2007 keskushyökkääjä oli lähellä siirtoa Rauman Lukkoon, mutta nuori lupaus palasi Ässiin ennen kuin pelasi otteluakaan. Lokakuussa 2011 Niemi teki Ässien kanssa kauden 2014–2015 loppuun asti kestävän sopimuksen.
– Viihdyn Ässissä enkä haikaile muualle. Pelaan nyt Padalle. Muita kuvioita mietin vasta sitten, kun on sen aika. Se hetki ei ole missään nimessä nyt.
 

Vesa-Pekka Järvelä