Keskikaistan syöttökone

Koko viime kauden Ässien kultakypärää kantanut Mika Niemi elää muutosten aikaa. Viime sunnuntaiksi laskettu perheenlisäys ja seuran vaihto tuovat Padan ykkössentterin kevääseen uutta värinää.
 
Porin kiekkokuviot läpikotaisin tunteva Niemi on viemässä avovaimonsa ja esikoislapsensa uusiin maisemiin. Täysitäysipainoisen harjoittelun merkityksen viime vuosina sisäistäneen syöttökoneen uudeksi palkanmaksajaksi on jo pitkään ennakoitu puolen Suomen lätkäjoukkueeksi profiloitunutta Oulun Kärppiä.

Lopullista sinettiä siirrolle odotellaan, mutta tähtisentteri on jo asennoitunut jättämään Porin pölyt taakseen.
– Pelaaja-agenttini Jarmo Korkin mukaan kysyntää oli muualtakin kotimaasta. Kärpät on valmennusta myöden huippujengi, joten heidän kiinnostuksensa luonnollisesti hivelee. Muutto on jo mielessä, mutta vielä toistaiseksi pysymme kuitenkin Porissa. Fokus on nyt uuden perheenjäsenen syntymässä. Siinäkin riittää jännitettävää, kertoo Niemi.

Elämänmuutokset lieventävät turhan aikaisin keskeytyneen pelikauden pettymystä.
– Ketutus oli kova, mutta se on vähitellen haihtumassa. Mielellään olisimme tietysti pelanneet pidempään, mutta koneesta katosi puolivälierissä paras virta. Harmillisista, sillä Kärppiä olisi ollut mukava päästä haastamaan, sanoo 27-vuotias Niemi.

Syksyllä 2009 Liigassa debytoinut Niemi voitti Veikkauksen Vedonlyönnin Kultaisen kypärän. Tehopisteet 8+38  kerännyt keskushyökkääjä piti kultakypärää 58 ottelussa.
– Kaikki loksahti meidän ketjullamme kohdilleen. Homma toimi Sami Lähteenmäen ja Eero Elon kanssa syksystä alkaen mainiosti. Omalta osaltani kausi oli ehdottomasti urani toistaiseksi paras. Itseluottamus kasvoi ja löysin otteisiini kaivattua tasaisuutta. Yksinkertaisesti olin fyysisesti huippukunnossa, paremmassa kuin ehkä koskaan, kertaa Niemi.

Liigatasolla Niemi on kuuden kauden aikana pelannut 348 ottelua. Varsinaisen läpimurtonsa Niemi teki Ässien mestaruusvuotena 2012–2013. Koko peliuransa patapaitaa kantaneella sentterillä on ennenkin ollut liukkaat laiturit. Niklas Hagmanin ja Dragan Umicevicin välissäkin tulosta syntyi, mutta parasta vitjaa Niemi ei mieti pitkään.
– Joel Armian ja Veli-Matti Savinaisen välissä oli hieno hyökätä, mutta Elon ja Lähteenmäen kanssakin teimme hyvää tulosta. Kemiat toimivat ja roolit olivat selkeät, sanoo Niemi.

Niemi korostaa Pata-luotsi Pekka Rautakallion ammattitaitoja ja näkemystä.
– Rocky on korostanut tinkimättömän työteon, tiiviin puolustamisen ja illasta toiseen yrittämisen tärkeyttä. Kykenimme loukkaantumisista huolimatta aika hyvin toteuttamaan valmentajan pelikonseptia. Lupaava nuorisokaarti nousi yllättävänkin näkyvään rooliin. Ehkä ratkaisuvaiheissa olisimme kuitenkin tarvinneet ripauksen lisää kokemusta. Sen merkitys nähtiin myös Kärppien ja Tapparan finaalisarjassa, pohtii Niemi.

Niemi jakoi koko liigan pistepörssin yhdeksännen sijan JYPin Markus Hännikäisen ja Tapparan Kristian Kuuselan kanssa.

 

Treeniruuvia tiukemmaksi

Hyvän pelikäsityksen omaava Mika Niemi debytoi A-maajoukkueessa huhtikuun alussa Euro Hockey Challengen ottelussa Klotenissa Sveitsiä vastaan. Toisessa Leijona-kamppailussaan Sveitsiä vastaan porilaissentteri Niemi teki ensimmäisen A-maajoukkuemaalinsa.
– Hieno kokemus. Niitä tahtoisi tietysti lisää. Tavoitteena on päästä tulevaisuudessa myös MM-miehistöön, vakuuttaa Niemi.
Laadukkaita syöttöjä vaikeissa tilanteissakin jakavan Niemen vahvuudet ovat kiekollisessa pelaamisessa. Niemi rakentaa hyvin peliä ja on hyökkäyspäässä tarkasti syöttävänä vaarallinen.
– Harjoittelu on viime vuosina ollut aiempaa laadukkaampaa. Treeniruuvia on silti mahdollista tiukentaa. Siihen olen valmis, mutta pelityyliäni en todennäköisesti tule uudessa seurassani suuremmin muuttamaan. Valmennusjohto luonnollisesti kuitenkin määrittää sen, millainen rooli minulle räätälöidään. Sen mukaan jatketaan, korostaa uusista kuvioista selvästi motivoitunut Niemi.

 

Vesa-Pekka Järvelä