Kiekkokierros vie Niemen Kiinaan

Porin Ässissä liigakiekkoilijaksi kasvaneella Mika Niemellä on takana ensimmäiset viisi kuukautta idän jättiliigassa. Kokemukset KHL:stä ovat Jokeri-sentterille pääosin positiivisia. Toki itäliigan joulutauolla Porissa piipahtanut Niemi löytää omista otteistaan paljon parannettavaakin.
– Alku oli kohtuullisen hyvä, mutta tehopisteitä olisi pitänyt saada kasaan enemmän. Myös plus-miinus -tilasto voisi näyttää paremmalta. Peliaikaa on kuitenkin tullut mukavasti, joten valmennusjohdolta on löytynyt kiitettävästi luottamusta. Se tyydyttää, sanoo 28-vuotias Ässä-kasvatti.

Jokereiden ketjukoostumukset ovat kauden mittaan vaihdelleet vilkkaasti. Niemen rinnallakin on nähty useampia laitureita.
– Viime peleissä olen pelannut Pekka Jormakan ja Tomi Mäen välissä. Homma toimii siinäkin, mutta kaikki käy, kunhan pääsee pelaamaan, painottaa Niemi.

Kotimaan liigassa Niemi pelasi kaudesta 2009–2010 alkaen. Ässiä keskushyökkääjä edusti kuudella kaudella ja huipensi Pata-pestinsä kevään 2013 kultajuhliin. Mestaruusvuoden pudotuspeleissä Niemi oli patapaitojen tehokkain pelaaja.

Kaudeksi 2015-16 Niemi siirtyi Kärppiin, jossa oli joukkueen kolmanneksi tehokkain pelaaja runkosarjassa. Kaikkiaan Niemi on pelannut SM-liigassa 403 runkosarjaottelua ja iskenyt niissä 54+146=200 tehopistettä. Maajoukkueen vahvuudessa Niemeä on nähty satunnaisesti kaudesta 2014–15 lähtien. Seuraavalla kaudella hän oli mukana joulukuisessa Moskovan EHT-turnauksessa.

Nyt tuntumaa idän kiekkokaukaloista on kertynyt enemmän. Täysin uuden kokemuksen Niemi saa torstaina 12. tammikuuta, kun Jokerit lentää KHL-liigan ainoan kiinalaisjoukkueen Kunlun Red Starin vieraaksi. Vastaan luistelee muun muassa entinen seurakaveri Tommi Taimi.
– Torstain peli on yksi muiden joukossa. Poikkeavan siitä tekee vain pitkä lento ja siihen valmistautuminen. Pyrimme monien aikavyöhykkeiden yli siirtyessämme elämään Suomen ajassa, mutta onhan siinä haastetta, kun pelit alkavat aamukymmeneltä, pohtii Niemi.

Kiinasta Niemi ja kumppanit jatkavat Venäjän kaukoitään. Tyynenmeren rannikolla Jokerit kohtaa Admiral Vladivostokin ja Amur Habarovskin. Tämänkertaisen idän turneen päättää vierasottelu SKA Pietaria vastaan.
– Syyskausi oli vuoristorataa, mutta hankalien vaiheiden jälkeen peli on loksahtanut paremmin uomiinsa. Jokainen peli ja piste ovat tässä tilanteessa kullanarvoisia. Emme voi löysäillä yhdessäkään ottelusta, sen saimme kokea esimerkiksi joulunjälkeisessä Riika -matsissa. Vastaavanlaiseen kompurointiin ei ole enää varaa, korostaa Niemi.

Jokereiden ehdottomana tavoitteena on edetä pudotuspeleihin ja usko siihen on joukkueessa edelleen vankka.
– Jos saamme raavittua voittoja vierasturneelta ja jatkamme samaan tahtiin neljän pelin putkessa kotiareenalla, tilanne helpottuu. Voittojen myötä meillä on vielä mahdollisuudet hyvään runkosarjasijoitukseen, päättää Niemi.

Mika Niemi #22

10.3.1988, Pori
Pituus ja paino:186 cm,
87 kiloa
Kätisyys: Left
Jokereissa: 1. kausi
Sopimus: 2018

Vesa-Pekka Järvelä