Suunta on selvä

Niin eurooppalaisissa kuin pohjois-amerikkalaisissa kaukaloissa pelataan aggressiivista kamppailukiekkoa.
– Vauhti ei katoa mihinkään. Nopeassa nykykiekossa luistelu on entistä suuremmassa roolissa. Suunta on selvä ja se tulee jatkumaan, vakuuttaa jääkiekkomaajoukkueen luotsi Kari Jalonen.

Kesäkuun alussa päävalmentajan paikalle siirtynyt Kari Jalonen ja Jari Kurrin saappaisiin general manageriksi hypännyt Jere Lehtinen piipahtivat Ässien vieraana. Leijonalauman uudet kaitsijat korostivat edeltäjiensä lanseeraamaan pelitapaa.
– Sotshin ja Minskin turnaukset todistivat, että Erkka Westerlundin ja kumppaneiden valitsemalla pelitavalla tulee tulosta. Nopea suunnanmuutospeli osoitti toimivuutensa. Sillä linjalla kannattaa siis ehdottomasti jatkaa, vahvistaa maajoukkueen johtokaksikko.

Erojakin entisen ja nykyisen valmennusjohdon väliltä löytyy. Karjala-turnauksessa tulikasteensa leijonien peräsimessä tekevä Jalonen ja Lehtinen ovat jo kesän mittaan olleet edeltäjiään enemmän yhteydessä suomalaispelaajiin.
Jalonen ja Lehtinen myöntävät, että pelaajien joukossa on paljon niitä, joita he eivät ole nähneet tositoimissa.

– Sovimme heti Jeren GM-pestin varmistuttua, että haluamme jo kesän mittaan tutustua ja pitää tiiviimpää yhteyttä niin kotimaassa kuin ulkomailla pelaaviin suomalaisiin ja heidän agentteihinsa, joilta saamme nopeasti päivitettyä tietoa. Olemme kuulostelleet NHL- ja KHL-pelaajien ajatuksia ja saaneet hyödyllistä tietoa, missä kukin menee, sanoo Jalonen.

Tuleva kausi vie voimakaksikon tavallista useammin ison veden taakse. Alkusyksystä he näkevät seitsemässä päivässä seitsemän peliä. Vuodenvaihteen visiitillä Jalonen ja Lehtinen seuraavat kaksikymppisten MM-kisoja. Samalla reissulla kaksikko katsastaa myös AHL:ssa kiekkoilevien suomalaisten otteita.
– Farmipelaajien tarkkailu on poikkeuksellista. Idea tuli Jereltä ja se tuo hyödyllisen lisän kokonaisuuteen. Kaikki kivet kannattaa kääntää, jotta jalkeille saadaan mahdollisimman iskukykyinen leijonaryhmä, kertoo Jalonen.

Jalosen papereista löytyy tällä hetkellä noin 80 maajoukkuekandidaatin nimet. Myös yllättäjille ovet ovat avoinna.
– Karjala-turnaus on ensimmäinen tulikoe niin meille kuin pelaajille. Kaikki tähtää keväisiin Prahan ja Ostravan MM-kisoihin. Vaikka NHL- ja KHL-pelaajat ovat luonnollisesti vahvoilla, myös kotimaassa kiekkoilevilla ja vaikkapa Ruotsin tai Sveitsin sarjoissa pelaavilla on täydet mahdollisuudet MM-kisajoukkueeseen. Heidän iskukykynsä nähtiin keväällä Minskin kisoissakin, painottaa johtokaksikko.

Kevään MM-kisat palauttavat Torpedoa KHL-uransa alussa valmentaneen Jalosen Tsekinmaalle.
– Pesti Lev Prahassa oli opettavainen. KHL on toiseksi kovin kiekkosarja, mutta sarjan tulevaisuutta varjostavat talousvaikeudet. Useamman seuran palkanmaksussa on ongelmia, mutta uskon, että KHL:llä on tulevaisuutta. Matkaa NHL:n tasoon on kuitenkin edelleen rutkasti, korostaa Jalonen.
 

* Kari Jalonen voitti omalla peliurallaan viisi SM-kultaa. NHL:ssä Jalonen pelasi vuosina 1982–1984 edustaen CalgaryFlamesia ja Edmonton Oilersia. Leijonissa hän pelasi 152 ottelua.
Jalonen on yksi SM-liigan menestyneimpiä valmentajia. Hän on voittanut kolme SM-kultaa apuvalmentajana ja neljä mestaruutta päävalmentajana.
Suomesta Jalonen jatkoi päävalmentajaksi KHL-liigassa pelaavaan Torpedo Nižni Novgorodiin. Torpedon peräsimessä hän oli puolitoista vuotta. Vuonna 2013 Jalonen aloitti Lev Prahan päävalmentajana edeten aina finaaliin asti.
KHL:n hopeakauden jälkeen Jalonen aloitti jääkiekkomaajoukkueen vastuuvalmentajana kesäkuun alussa. Ensimmäisen kerran Jalonen johtaa joukkuetta marraskuun Karjala-turnauksessa.
*Jere Lehtinen on maailmanmestari, nelinkertainen olympiamitalisti ja Stanley Cup -voittaja. Hän jatkaa kiekkoleijonien general managerina Jari Kurrin työtä.
Lehtinen pelasi 14 kautta Dallas Starsissa. 41-vuotias laitahyökkääjä lopetti NHL-uransa keväällä 2010. Sen jälkeen hän toimi Jääkiekkoliiton pelaajatarkkailijana.
Lehtinen on omalla tavallaan menestynein suomalaiskiekkoilija, sillä hän on ainoana voittanut sekä MM-kultaa 1995 että Stanley Cupin 1999.
Lehtinen palkittiin NHL:n parhaana puolustavana hyökkääjänä Frank J. Selke Trophyllä  1998, 1999 ja 2003. Viime vuonna Dallasin fanit äänestivät joukkueelle kaikkien aikojen unelmakokoonpanon. Fanit valitsivat Jeren ykkösketjuun Mike Modanon ja Brett Hullin rinnalle.
 

Vesa-Pekka Järvelä