Tärsky vei tauolle

Yksi viikonlopun Karhuhallissa järjestettävän Motor Show Porin tähdistä on raumalainen kilpa-autoilija Markus Niemelä. Monet kilpasarjat kolunnut Niemelä on viimeiset vuodet ajanut ammatikseen Amerikan mantereella.

Viimeksi Niemelä on kurvaillut USA:n länsirannikon Sprint Car -sarjassa. Siellä raumalainen taisteli viime kaudella kärkisijoista. Niemelä oli sarjan piikkipaikalla lähes koko kauden.
– Loppukauteen osuneet kaksi kolaria pudottivat minut toiseksi. Hopea ei ole häpeä, sillä sijoitus on kaikkien aikojen paras Amerikan ulkopuolelta tulevalle kuskille Amerikan Sprint Car -ammattilaissarjoissa, kertoo Niemelä.

Niemelän kilpauraa ovatkin varjostaneet monet onnettomuudet. Syksyllä 2013 Niemelä joutui käymään sairaalahoidossa Yhdysvalloissa ajettuaan ulos Kalifornian Tularessa käydyssä kisassa. Niemelän ajokki syöksyi läpi betoniseinän, mutta mies selvisi lähes säikähdyksellä. Maaliskuussa 2014 Niemelä koki kovia Sprint Car -sarjan avauksessa Las Vegasissa.
– Autoni syttyi tuleen heti maalilinjan jälkeen. Jaloille roiskui metanolia haljenneesta polttoaineliittimestä. Olin puolitoista minuuttia tulessa ja sain palovammoja jalkoihin. Pahimmin liekit pääsivät nuolemaan vasenta nilkkaani. Siitä kuitenkin selvittiin ja olin mukansa jo kaksi viikkoa myöhemmin käydyssä toisessa osakilpailussa, muistelee Niemelä.

Uransa kovimman niitin Niemelä sai marraskuussa Kaliforniassa käydyssä kilpailussa. Raumalaisen yli 900 hevosvoimaa kehittävä ajokki syöksyi rajusti radan suojaverkkoihin.
– Ajokin taka-akseli katkesi 230 kilometrin vauhdissa, jonka vuoksi auto lähti vauhdikkaaseen volttisarjaan, sanoo Niemelä.

Kolarin vaikutukset tuntuvat vieläkin Niemelän kehossa.
– Kärsin edelleen päävammasta ja sen aiheuttamista oireista. Minulle ei toistaiseksi ole mitään asiaa minkäänlaisen kilpurin rattiin. Uran jatkosta päätetään myöhemmin, mutta aivan lähiaikoina en tule ajamaan, kertoo Niemelä. 

Vasta viimeisin tärsky on saanut Niemelän tarkemmin miettimään Sprint car -luokan vaaroja.
– Siitä on tullut aivan liian vaarallinen laji. Viimeisen kahden vuoden aikana kuolemantapauksia on sattunut viisi. Pitääkin olla kiitollinen, että selvisin haaverista näinkin pienin vammoin. Nyt pitää vain toipua ja päättää sen jälkeen jatkosta. Ilman kolariakin tarkoituksena oli ajaa vain isoimmat yksittäiset kisat – ei koko sarjaa, korostaa raumalaiskuski.

Tammikuussa 2013 Markus Niemelä teki 24 tunnin maailmanennätyksen kartingissa ajamalla 155 kilometriä enemmän kuin kukaan muu aiemmin. Kun Niemelä oli ajanut 15 tuntia, 1 587 kierrosta ja 667 kilometriä, niin miehen voimat loppuivat kokonaan. Niemelä kannettiin ambulanssiin ja toimitettiin sairaalaan toipumaan.

Pitkään jenkeissä
30-vuotias Markus Niemelä on pyörittänyt rattia jo 25 vuotta. Hän aloitti autourheilu-uransa kartingissa. Kaudeksi 2004 hän siirtyi formuloihin. Kaudella 2005 Niemelä kilpaili Formula ADAC BMW -sarjassa ja Englannin Formula Renault -talvisarjassa.
Vuosi 2006 oli Niemelän ensimmäinen kausi Formula Renault UK -sarjassa. Hän ajoi Mark Burdett Motorsport -tallissa. Kausi 2007 oli Niemelän osalta rikkonainen. Hän kilpaili kolmessa eri sarjassa, mutta ei ajanut yhdessäkään täyttä kautta.
Kaudella 2008 Niemelä voitti Champ Car Atlantic -sarjan mestaruuden Brooks Associates Racing -tallissa. Monien vaiheiden jälkeen hän päätyi jatkamaan sarjassa vielä toisen kauden. Kaudella 2009 Niemelä puolusti Champ Car Atlantic -mestaruuttaan sarjan huipputiimeihin lukeutuvassa Newman Wachs Racing -tallissa.
Jenkeissä pitkää ajanut raumalaiskuski on nyt tauolla.
 

Vesa-Pekka Järvelä