Virta vie Venäjälle

Toimitusjohtaja Aleksandr Medvedevin johtama Kontinentalnaja Hokkeinaja Liga on kiistatta Euroopan tämän hetken kovatasoisin kiekkoliiga. Venäjän Superliigan jatkajaksi kaudella 2008-2009 perustetussa KHL-liigassa pelaa iso liuta maailmantähtiä.

Virta on vienyt Venäjälle laatupelaajia kiihtyvällä tahdilla myös Suomesta. Tänään torstaina 6. syyskuuta käynnistyvällä kaudella suomalaispelaajia luistelee itänaapurin kaukaloissa jo lähes 40. Myös valmennuspuolella nähdään vahvoja Suomi-kiekon legendoja: muun muassa Kari Jalonen, Hannu Jortikka, Pekka Rautakallio, Kari Heikkilä, Petri Matikainen, Pasi Nurminen, Jorma Valtonen ja Santeri Heiskanen. 

Sarjaan osallistuu 26 joukkuetta, jotka jaetaan kahteen konferenssiin, jossa molemmissa pelaa 13 joukkuetta, jotka taas jaetaan neljään divisioonaan, joissa pelaa kuusi joukkuetta. Divisioonat on nimetty neuvostojääkiekkolegendojen mukaan Bobrov, Tarasov, Harlamov ja Tšernyšov.

Kivenkovaan sarjaan osallistuvat Venäjän vanhat superliigajoukkueet sekä yksi joukkue Latviasta, Kazakstanista, Slovakiasta, Ukrainasta ja Valko-Venäjältä. Laajentumissuunnitelmia on myös muualla. Vuosittain osallistuvien seurojen kohdalla tapahtuu muutoksia. Kaudelle 2012–2013 Lev Popradin tilalle tulee Lev Praha. Uusina joukkueina liittyvät Donbass Donetsk ja Slovan Bratislava.

Myös Lokomotiv Jaroslavl palaa sarjaan koko joukkueen hautaan vieneen lento-onnettomuuden takia pitämänsä vuoden tauon jälkeen. Latvian Railway Cupin finaaliin viime viikolla yltäneen Lokomotivin kokoonpanossa nähdään tällä kaudella myös suomalaiskaksikko Niklas Hagman–Sami Lepistö. 

KHL:n runkosarjan aikana kukin joukkue pelaa neljästi oman divisioonansa joukkueita vastaan ja kahdesti muiden divisioonan joukkueita vastaan, jolloin ottelumääräksi joukkuetta kohti tulee 56. Runkosarjan päätteeksi 16 joukkuetta etenee pudotuspeleihin. Neljä ensimmäistä paikkaa menee divisioonien voittajille. Divisioonan voittajien paremmuusjärjestys selviää keskinäisten otteluiden perusteella. Sijat 5–16 määritetään myös keskinäisten otteluiden perusteella.

Tällä tavalla 16 joukkuetta saadaan runkosarjan pohjalta ns. paremmuusjärjestykseen. Sarjan ensimmäinen kohtaa sarjan kuudennentoista, sarjan toinen viidennentoista jne. Pudotuspelien ensimmäinen kierros pelataan paras viidestä- ja myöhemmät tasot paras seitsemästä -periaatteella. Loppuottelun voittaja palkitaan Gagarin-pokaalilla.

Oman värinsä KHL-liigan tänään käynnistyvään kauteen saattaa tuoda NHL:n työsulku, joka näyttää päivä päivältä todennäköisemmältä. Neuvottelut uudesta työehtosopimuksesta jatkuvat, mutta muun muassa useat suomalaispelaajat uskovat, että kausi ei ala ajallaan lokakuun alussa.

Mikäli työehdoista ei päästä sopuun, useampikin KHL-seura on osoittanut kiinnostuksensa NHL-pelureiden hankintaan. MTV3:n saamien tietojen mukaan muun muassa liigan hallitseva mestari Moskovan Dynamo ei aio jäädä ilman vahvistuksia, jos ja kun työsulku tulee. Dynamon GM Andri Safronov sanoo Ria Novostille, että he yrittävät saada Venäjän suurimman tähden Aleksandr Ovetshkinin. Suomalaisista paluun saattaa tehdä Dynamon paidassa mestaruutta juhlinut Leo Komarov.
 

Vesa-Pekka Järvelä